Anfang 2020, zwei Monate bevor ich das Wort „Coronavirus“ hörte, ging ich in ein Geschäft in der Nähe meines Wohnorts in Lagrange, Georgia, um den Tank meines Autos zu füllen. Als ich hineinging, um ein paar Dinge zu kaufen, fiel mir auf, dass der Verkäufer hinter der Kasse einen starken indischen Akzent hatte. „Aus welchem Teil Indiens kommst du?“ – fragte ich den Mann, der etwa in den Fünfzigern zu sein schien.

Der Mann zeigte sich überrascht, dass ich seine ethnische Herkunft kannte. fragte er: „Kennen Sie Indien?“.

Ich erzählte ihm, dass ich viermal dort gewesen war und dass ich gute Freunde in einigen Städten in Andhra Pradesh, Telangana, Maharashtra, Bihar, Tamil Nadu und Kerala hatte.

„Ich komme aus Hyderabad“, sagte er und reichte mir das Wechselgeld.

„Oh, Sie sprechen also Telugu“, sagte ich. Jetzt hatte ich die volle Aufmerksamkeit des Mannes. Er konnte nicht glauben, dass ein Mann aus einer Kleinstadt in Georgia etwas über sein Land oder die örtliche Mundart wusste. Er schien überrascht zu sein, dass ich interessiert war. Er lächelte und schüttelte den Kopf in typisch indischer Manier hin und her.

Zu diesem Zeitpunkt hatten alle anderen Kunden den Laden verlassen, und ich konnte ein ernsthaftes Gespräch mit meinem neuen Freund führen. Ich erfuhr, dass sein Name Mahipal war, dass er Verwandte in der Heimat hatte, dass er verheiratet war und dass er in einer christlichen Familie aufgewachsen war. Als ich ihm erklärte, dass ich Pfarrer bin und einige enge Schüler in Hyderabad habe, fragte er mich direkt: „Können Sie mich auch unterrichten?“

Ich kann Ihnen versichern, dass ich solche Worte noch nie gehört hatte, als ich an der Ladentheke stand!

So wurde unsere faszinierende Freundschaft geboren, die noch interessanter wurde, als die Coronavirus-Pandemie alle meine Reisen stoppte und viele Geschäfte schließen musste. Zum Glück für Mahipal verkaufte sein Geschäft die grundlegenden Dinge des täglichen Bedarfs, so dass es nicht geschlossen werden musste. Und da er sieben Tage die Woche arbeitete, begann ich, ihn jeden Morgen zu besuchen, um ihm zu helfen, in seinem Glauben zu wachsen.

Ein paar Wochen später wurde ihm klar, dass er nie wirklich wiedergeboren worden war. Wie viele nominelle Christen in Indien ging Mahipal nur ein- oder zweimal im Jahr zur Kirche und nahm seinen Glauben nicht ernst. Er folgte einer toten religiösen Tradition. Also beteten wir gemeinsam an einem Tisch im hinteren Teil seines Ladens, direkt neben den Video-Poker-Automaten. Er lud Jesus in sein Leben ein.

So begann Mahipals Reise in die Nachfolge. Bei der Arbeit trug er eine Maske und Handschuhe, und wir hielten einen Abstand von 1,5-2 Metern zueinander ein, um die Pandemievorschriften einzuhalten. Wir begrüßten uns mit dem Ellbogen, anstatt uns zu umarmen. Dennoch wurde Mahipals Lächeln jeden Tag strahlender, als ich als sein Mentor und Freund die Liebe Christi weitergab.

Jeden Morgen kam ich in den Laden, um einen Kaffee zu trinken und mit Mahipal eine informelle Bibelstunde zu halten. Wir sprachen über das Gebet, das Wirken des Heiligen Geistes und die Unterschiede zwischen den Evangelien von Matthäus, Markus, Lukas und Johannes. (Als wir anfingen, die Bibel zu studieren, schlug er vor, dass Johannes der Täufer das Johannesevangelium geschrieben haben könnte). Mahipal musste oft zum Schalter laufen, um den Kunden Zigaretten, Bier oder Lottoscheine zu verkaufen, eilte dann aber zurück, um einen weiteren Bibelvers zu lesen oder weitere Fragen zu stellen. Dies ging über Monate hinweg.

Eines Tages sprachen wir über die Bedeutung der Wassertaufe und Mahipal fragte, ob er sich taufen lassen könne. Zu dieser Zeit hatten die meisten Kirchen ihre Taufgottesdienste eingestellt, aber ein Pastor, den ich kannte, bot an einem Sonntag an, den Tauftank in seiner Kirche zu füllen. Ich lud zehn Freunde ein, die sich mit Masken auf den Gesichtern in der Kirche niederließen und in die Ferne schauten. Ich weinte, als Mahipal, im Wasser stehend, bezeugte, dass Jesus Christus der einzig wahre Gott ist. Sein Chef, der sich als Hindu bezeichnete, beobachtete ihn vom hinteren Teil der Kirche aus.

Ich nenne es mein ‚Pandemiewunder‘, denn ich hätte nie erwartet, dass ich eine so wichtige Aufgabe in einer Zeit übernehmen würde, in der die Welt völlig isoliert war. Mahipal half mir zu verstehen, dass selbst in Zeiten globaler Krisen, wenn Menschen in Notunterkünfte verstreut werden, Gott Menschen zu sich zieht. Der Heilige Geist ist nie unter Quarantäne gestellt.

Nach Mahipals Taufe erzählte ich ihm von der Bedeutung der Taufe mit dem Heiligen Geist. Da er diesen biblischen Begriff nicht kannte, dachte er, wir müssten das Becken für die zweite Waschung wieder mit Wasser füllen! Ich erklärte ihm, dass wir nur beten müssten und dass Gott sie mit dem Heiligen Geist erfüllen und damit für den Dienst salben würde. In der nächsten Woche beteten wir gemeinsam in seinem Garten an einem der heißen Tage, die wir in Georgien haben, und Mahipal wurde auf wundersame Weise mit der Kraft und der Kühnheit des Geistes erfüllt, während er in seinem Gartenstuhl saß.

Am nächsten Tag erhielt ich eine Nachricht von Mahipal. Er sagte: „Können Sie mit diesem Mann Kontakt aufnehmen? Ich habe gerade mit ihm gebetet, um Jesus zu empfangen“. Er führte den Mann an einer Tankstelle zu Christus!

In den nächsten Monaten betete Mahipal mit elf Menschen, die den Wunsch geäußert hatten, Christen zu werden. Bei jeder Gelegenheit kauften sie Zigaretten oder andere Artikel, und während sie an der Kasse standen, begann er mit ihnen ein Gespräch über den Glauben. Eine Frau, die kam, um Zigaretten zu kaufen, weinte sogar, als sie mit meinem Freund betete.

Es vergingen noch ein paar Monate, und Mahipal wurde klar, dass er nach Indien zurückkehren und sich um seine Familie kümmern musste. Bevor wir uns verabschiedeten, teilte er mir seine Pläne mit. „Pastor Lee, wenn ich nach Hyderabad zurückkehre, werde ich alle meine Freunde, nominelle Christen und Hindus, zu mir nach Hause zum Abendessen einladen. Ich werde mein Zeugnis mit ihnen teilen und ihnen erzählen, wie ich in Amerika wiedergeboren wurde. Ich möchte dorthin zurückkehren, um viele Menschen zu Jesus zu führen“, sagte er.

Ich riet Mahipal, sich einige alte Predigten von Billy Graham im Internet anzuschauen, um zu lernen, wie er die Botschaft des Evangeliums klar vermitteln kann. Und an dem Tag, als ich ihn zum Flughafen von Atlanta fuhr, von wo aus er nach Hause fliegen sollte, betete ich mit Mahipalas Chef, einem Hindu, dass er Christus annehmen würde. Der Mann, der die Taufe im Mai von der Rückseite der Kirche aus beobachtet hatte, hatte sich ebenfalls entschlossen, Jesus nachzufolgen.

Die Kettenreaktion der Gnade begann schon, bevor Mahipal auf die andere Seite der Welt zurückkehrte.

Es ist unmöglich, die ganze Kraft der Freude auszudrücken, die ich empfinde, wenn ich diesen lieben indischen Bruder heute in der Nachfolge Christi sehe. Wir sprechen oft per Videoverbindung. Er hat sich einer gesunden Gemeinde in Hyderabad angeschlossen und wächst geistlich.

Ich wusste nicht, dass ich ihn treffen würde, als ich Anfang 2020 eine Tankstelle aufsuchte, um eine Flasche Wasser zu kaufen. Ich hatte keine Ahnung, dass diese zufällige Begegnung an der Ausfahrt 14 der Interstate 85 in Georgia zu stundenlangen Jüngerschaftsstunden in seinem Geschäft führen würde. Und ich hatte keine Ahnung, dass dieser scheinbar ruhige Mann mit dem starken ausländischen Akzent schließlich nach Indien zurückkehren würde, um andere zu Christus zu führen.

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